Безработица возникает из-за несовершенства работы рыночного механизма. Она обусловлена превышением количества людей, желающих найти работу (предложение рабочей силы), над числом имеющихся рабочих мест, соответствующих профилю и квалификации претендентов на эти рабочие места (спрос на рабочую силу). Согласно определению Международной организации труда (МОТ) безработным считается лицо, которое в рассматриваемом периоде не имело работы, занималось активным ее поиском и готово приступить к ее выполнению. По российскому законодательству безработными признаются трудоспособные граждане, которые не имеют работы и заработка, зарегистрированы в органах службы занятости в целях поиска подходящей работы и готовы приступить к ней.